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  • 04
  • Oct
  • 2015

十年磨一劍 科學家發現彗星為孕育生命關鍵

2015/10/04 21:49
 十年磨一劍 科學家發現彗星為孕育生命關鍵

▲(圖:示意圖/達志影像/美聯社/版權所有,禁止轉載)

火星可能孕育生命,但生命的起源從何而來?讓我們從慧星看起。很多人聽到「彗星」,第一個聯想到的都是「彗星撞地球」的恐怖景象,但其實科學家在彗星上發現構成蛋白質的基本材料,一種稱為「甘胺酸」的胺基酸,從胺基酸到組成蛋白質,中間一定要有一個類似催化劑,可能是彗星撞擊的時候產生的能量,製造出這個催化劑,加上剛好地球有適合生物居長的環境,或許就因此孕育出了生命。

眾人屏息以待就等這一刻,科學家全都振臂高呼,因為這是人類史上第一次有探測器成功登上彗星,這是由歐洲太空總署2004年3月2日發射的「羅塞塔號」,搭載探測船「菲萊號」在太空中尋找目標彗星。

歐洲太空總署動畫影片:「羅塞塔我們到了嗎?我們到了嗎?」

在茫茫宇宙中花了10年的時間航行了超過64億公里,2014年8月6日終於進入名為楚留莫夫格拉西孟柯的編號第67號週期性彗星軌道中,這顆67P彗星外型除了像極「黃色小鴨」,甚至還會發出聲響,有專家說應該是彗星釋放的中性粒子到太空離子化過程中,造成彗星在唱歌的效果。另外67P彗星充滿阿摩尼亞和硫化氫等物質 ,推測味道可能像是臭雞蛋和馬尿加上醋的混合,聽起來並不好聞。

太空站主任:「當然探測船主要目標就是要解開彗星冰層下隱藏了46億年的秘密,研究它的組成和歷史找尋人類起源的線索。」

砸下480億台幣的「羅塞塔計畫」就是要破除人們對「彗星撞地球」的恐怖認知,因為彗星可能和生命起源大有關連 。

中央大學天文所助理研究學者林忠義:「單講從胺基酸到蛋白質來講,中間一定要有一個類似催化劑,如果那時候有小行星來撞的時候或是彗星來撞的時候,這個撞擊所產生的能量就會製造這個中間的催化劑。」

彗星的速度會隨著恆星與行星的引力而改變,有些彗星時速會達到20萬公里,彗星的構造則分為三部分,彗核是由水冰、岩石、塵埃和固態氣體所構成,而當彗星朝向太陽接近時,彗星表面物質會被加熱而開始揮發,這也就是所謂的「彗髮」,彗髮物質受太陽輻射和太陽風的吹襲,迫使部份彗髮物質向背離太陽的方向流動,就形成長髮狀的「彗尾」,而2014年11月12日「菲萊號」探測船離開母船「羅塞塔號」,歷經7小時的等待成功著陸,但67P彗星的表面卻讓「菲萊號」吃足苦頭。

中央大學天文所助理研究學者林忠義:「他們在登陸鼓掌完之後發現這個『菲萊號』好像在旋轉,然後有明暗明暗,就是它怎樣,它不是只是這樣(飛起來),它自己本身也在轉。」

歐洲太空總署動畫影片:「菲萊號非常擔心自己會完全漂離彗星,這並不是原本的計畫,但最後它又回到彗星表面。」

雖然沒有在預期的地點登陸,不過「菲萊號」依然展開彗星探測任務。

NASA影片:「在木星軌道附近有微小的光點畫過暗黑的太空,第一眼看會覺得看不怎麼樣,比起其它散布在天空中,多數星星相比還要不亮,不過用大型望遠鏡觀察這確實是顆彗星。」

不管是有「世紀大彗星」稱號的「艾桑彗星」又或是為人熟知每76年就能從地球看見的「哈雷彗星」,人類在星空中尋找彗星蹤跡,但要用肉眼看到的機會十分罕見,於是得靠「天文望遠鏡」來幫忙,位在夏威夷海拔4千公尺山上的毛納基山天文台,就有這座馬克士威望遠鏡簡稱JCMT,它的口徑達15公尺,主反射鏡由276塊獨立面板組成,探測波段介在紅外線和無線電波間,能夠偵測到宇宙中最冷物質,研究範圍不只有太陽系還包含遙遠的星系。

而在台灣也有一處高山天文台,位在嘉義和南投交界,由中央大學在1999年設立的「鹿林天文台」。

中央大學天文所助理研究學者林忠義:「天文台比較好運作,就是在1米望遠鏡上去的時候,大概2002年的時候,所以他們可能研究太陽系的天體,又或是星系這些都可以研究。」

而登陸彗星的「菲萊號」在經歷7個月休眠狀態不明後,陽光再次籠罩「菲萊號」今年6月再度甦醒,研究彗星任務持續進行,或許你我口中俗稱的「掃把星」,可能不只是夜空中擦身的電光石火,它還隱含著解開地球生命起源之謎的關鍵。

TVBS網路新聞整理報導 未經同意不得轉載

更新時間:2016/07/01 01:56

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