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【商周】台灣農夫40歲轉行 變身美國職棒護具王

2016/12/16 16:47

從美國職棒前紅襪隊隊長瓦利泰克、巨人隊捕手波西,到2016年世界大賽奪下亞軍的印地安人隊捕手培瑞茲,這些上億身價球星們所穿戴的護具,全是百分之百台灣製造。

打造出這批護具的靈魂人物,是通德興業董事長陳前芳。通德是美國知名護具品牌All-Star指定的研發與生產基地,6年前更拿下Under Armour護具訂單,兩大品牌加總,坐擁美國職棒大聯盟護具53%市占率,年營收保守估計超過新台幣2億元。

首次出國就參展 靠養鵝血汗錢,換一次機會

「護具王」陳前芳農夫出身,由於家族世代務農,眼見許多農民吃不飽穿不暖,讓他下定決心成為不一樣的農夫。

讀中學時就苦練英文,畢業後務農,從日文50音都不會,到6六年苦讀東京農業大學函授學程並取得學歷,這位能說中、英、日三種語言的農夫,很早就執行自然養殖法,先後飼養台灣牛、丹麥鵝等,改以天然牧草取代換肉率更高的飼料。

但可惜他領先市場觀念太早,導致收入欠佳,「每天風吹日曬,卻連送小孩出國念書都沒辦法。我到40歲才醒悟,只有棄農轉商這條路了,」他回憶。

當時,有位經營皮帶生意、為美國品牌All-Star代工的朋友打算關閉工廠,陳前芳就接手材料、設備與人員,成立通德興業。

他從運動皮帶開始研究,發現棒球周邊產值驚人,競爭項目卻高度集中在球鞋和球衣;球場中更易受傷的補手與裁判,身上護胸反而還停留在1百多年前,單純以布料和棉花填充的樣式。

發現切入點後,他著手研究改良護胸,發現美國芝加哥有體育用品大展,就在過年前獨自揹著兩大袋樣品飛去,這是他第一次出國。當時的旅館費約80美元,他盤算著,這得賣掉四隻養了3年的丹麥鵝才夠住一晚。

40幾歲的中年男子,第一次出國就是參展,混亂中竟也拿到訂單。歐美大牌雖對護胸有興趣,卻因通德規模太小而不願下單,他就轉攻講西班牙語的中南美洲客戶,還緊急拜託一名打掃會場的墨西哥大媽,請她下班後到旅館協助翻譯。

「對方說翻譯可以,一次要10塊美元。我說我付妳15塊美元,幫我翻仔細一點!」給大媽多五成酬勞,他拿到1萬美元訂單。 

他在會場看見All-Star總裁卓佳(Stan Jurga),跑去毛遂自薦護胸產品,這間原本以皮帶、背包為主的百年家族企業,正打算切入球類護具市場,於是從4千美元訂單開始嘗試。

兩年自學做研究 專利傲人,獲邀入股All-Star

一個農夫如何設計兼顧美觀、材質、功能性的護具產品,贏得大品牌青睞?他的態度是,「有問題,解決就是了!」拿出當年函授自學的意志力,投入相關知識。他從29年前就開始申請專利,目前已擁有超過160項護具專利。

「Mike(陳前芳英文名)是我見過最擅長分析問題、找出具體解決方案的人,他擁有的大量專利技術,將對護具市場帶來深遠影響,」美國All-Star總裁卓佳接受本刊訪問時指出,這是他們1988年邀陳前芳入股,由代工廠老闆躍為品牌商All-Star副董事長的主因。

通德興業經理、陳前芳大女兒陳雅綺指出,目前All-Star和Under Armour兩家都沒有自己的護具廠,從研發、採購到製造,皆由通德在台灣的3間工廠一手包辦。

「台灣的材料、技術、人力都很強,留下來一點也不吃虧,」說到這裡,78歲的他,指向眼前上千個印著「ROC」的紙箱:「我每個箱子都印上這個logo,就是要讓全世界都看到!」

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